Gry akcji to gatunek gier, który wymaga psychofizycznej sprawności, w tym przede wszystkim dobrej koordynacji ręka-oko i szybkiego czasu reakcji. Gatunek ten zawiera różne podgatunki, takie jak bijatyki, gry strzelanki, platformówki, które są powszechnie uważane za najbardziej typowe gry akcji, choć niektóre gry typu Real Time Strategy również są uważane za gry akcji.

W grze akcji, gracz kieruje zazwyczaj awatarem bohatera. Avatar musi przejść kolejne poziomy gry, zbierając przedmioty, unikając przeszkód i walcząc z różnymi przeciwnikami. Pod koniec poziomu lub grupy poziomów, gracz musi pokonać dużą ilość przeciwników, którzy z czasem stają się coraz więksi i trudniejsi do pokonania. Ataki wroga i niebezpieczne przeszkody zazwyczaj pozbawiają avatar zdrowia, a w konsekwencji życia i wtedy gra się kończy. Gracz wygrywa grę, jeśli zlikwiduje określoną liczbę przeciwników i/lub przejdzie wszystkie poziomy. Jednak wiele gier akcji nie ma określonego zakończenia, a celem gracza jest maksymalizacja punktów zbieranych głównie przez likwidowanie przeciwników.

W grach akcji gra się zazwyczaj pod presją czasu, którego nie ma wystarczająco dużo na planowanie strategiczne. Są to zazwyczaj mało skomplikowane, proste i służące rozrywce gry. Gry akcji mogą czasem obejmować rozwiązywanie zagadek, ale są one zazwyczaj dość proste, ponieważ gracz jest pod ogromną presją czasu.

W wielu grach akcji, avatar ma pewną ilość punktów życia lub zdrowia, które są uszczuplone przez ataki wroga i inne zagrożenia. Czasami zdrowie może być uzupełniane przez gromadzenie obiektów podczas gry. Kiedy graczowi zabraknie zdrowia, gracz umiera. Avatar ma zazwyczaj do dyspozycji 3 „życia” zanim pojawi się napis „game over”. Na początku nowego życia, gracz wznawia grę z tym samym miejscu, w którym uprzednio zginął lub na początku ostatnio przebytego poziomu. Gracze mogą zarobić dodatkowe życie po osiągnięciu pewnej liczby punktów lub poprzez znalezienie określonego obiektu w grze.